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Lo que debes saber del coronavirus para prevenir contagio

Ya hay dos casos confirmados en México.
viernes 28 febrero 2020
Coronavirus.
Coronavirus.

La comunidad médica sigue enfrentando grandes incógnitas acerca del nuevo coronavirus, como su tasa de mortalidad y su nivel de transmisión, lo que impide determinar con exactitud el impacto a escala mundial de esta epidemia originada en China.

Tasa de mortalidad

El nuevo coronavirus llamado 2019-nCoV es más mortal que la gripe, pero menos virulento que las epidemias precedentes de coronavirus. Sin embargo, se desconoce su tasa de mortalidad exacta.

Hasta ahora, han muerto más de 2700 personas en China.

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"2% de los casos confirmados murieron, un porcentaje elevado si se compara con la gripe", declaró Michael Ryan, director de programas de emergencia de la OMS.

Esta tasa es "equivalente a todas las neumonías virales presentes en un hospital. No es un asesino ciego de una peligrosidad extrema", añadió Didier Raoult, director del IHU Méditerranée Infection en Marsella (sur de Francia).

Sin embargo, esta tasa es solo indicativa, puesto que se ignora cuántas personas están realmente infectadas en el mundo. Con el paso de los días va bajando, porque proporcionalmente el número de infecciones aumenta más rápido que el de muertos.

Solo dos epidemias mortales fueron causadas previamente por la vasta familia de los coronavirus: el SRAS (Síndrome Respiratorio Agudo Severo) y el MERS (Síndrome Respiratorio de Oriente Medio).

Según la OMS, la epidemia del SRAS dejó 774 muertos en el mundo de 8.096 casos en 2002/2003 antes de ser contenida, es decir una tasa de mortalidad de 9,5%. La epidemia MERS, todavía en curso, dejó 858 muertos de 2.494 casos desde septiembre de 2012 (tasa de mortalidad de 34,5%).

La OMS estima que la gripe esta deja entre 290,000 y 650,000 muertos al año en el mundo.

Además de la peligrosidad del nuevo coronavirus, su capacidad de transmisión también determinará la gravedad de la epidemia. "Un virus relativamente poco agresivo puede a la vez provocar grandes daños si mucha gente lo contrae", según Ryan.

Nivel de contagio

Un parámetro importante es el número de personas contagiadas por cada paciente infectado, la llamada "tasa de reproducción de base".

Las últimas estimaciones científicas oscilan entre 1.4 y 5.5, una tasa más elevada que la gripe invernal (de 1.3), netamente inferior al sarampión (más de 12) y comparable al SRAS (3).

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Síntomas

El cuadro clínico de la enfermedad respiratoria provocada por el nuevo coronavirus se concretó después del análisis de los 99 primeros casos detectados en China, publicado en la revista médica The Lancet.

Todos los pacientes sufrían neumonía, la casi totalidad tenía fiebre y tosía, y un tercio tenía dificultades para respirar.

La edad media de los 99 pacientes era de 55 años, dos tercios eran hombres y la mitad sufría enfermedades crónicas (diabetes, problemas cardiovasculares...).

No existe ni vacuna ni medicamento contra el coronavirus y la asistencia médica consiste en tratar los síntomas.

En general, los síntomas principales de las infecciones por coronavirus suelen ser:

  • Secreción y goteo nasal
  • Tos
  • Fatiga
  • Dolor de cabeza y garganta
  • Fiebre
  • Escalofríos y malestar general
  • Dificultad para respirar (disnea)

¿Se puede ser contagioso sin síntomas?

Las autoridades chinas indicaron al principio de la epidemia que el contagio era posible incluso antes de que aparecieran los síntomas (como la gripe, pero no como el SRAS).

De confirmarse esta hipótesis, la detección de la infección se complicaría y por tanto sería más difícil contener la propagación de la epidemia.

Hasta la fecha no se dispone de vacuna alguna ni de tratamiento específico para combatir la infección por coronavirus.

Mantener una higiene básica es la forma más eficaz de evitar contraer este virus en los lugares en los que existe un mayor riesgo de transmisión, fundamentalmente en donde se han registrado casos. Se recomienda lavarse las manos con frecuencia y evitar el contacto con personas ya infectadas, protegiendo especialmente ojos, nariz y boca.

A quienes puedan estar en contacto con posibles afectados se les aconseja el uso de mascarillas y usar pañuelos para cubrirse la nariz y la boca cuando se tose o se estornuda

Cuando surgió el MERS-Cov se informó de que los productos de origen animal debidamente procesados por cocción o pasteurización no suponen ningún riesgo de infección, pero deben manipularse con cuidado para evitar que se contaminen por contacto con productos crudos.

Estas precauciones deben seguirlas especialmente aquellas personas que padezcan diabetes, insuficiencia renal, neumopatía crónica o inmunodepresión, ya que tienen más riesgo de padecer enfermedad grave en caso de infección por coronavirus.

¿La cuarentena descarta el riesgo?

Al margen de las medidas de confinamiento en China, que afectan a decenas de millones de habitantes en las regiones de Wuhan y de Wenzhou, varios países aplicaron una cuarentena de 14 días para sus ciudadanos repatriados.

Esta duración fue decidida en base al periodo de incubación probable del nuevo coronavirus.

La OMS lo estimó entre dos y diez días. Según un estudio chino publicado en el New England Journal of Medecine (NEJM), la media sería de 5,2 días y varía mucho en función de los pacientes.

Sin embargo, este periodo "parece acortarse" y ahora más bien se calcula en "entre 3 y 7 días", subrayó Jérôme Salomon, director de Salud de Francia.

El hecho de que esta estimación sea "imprecisa" justifica un "periodo de observación o de cuarentena de 14 días por parte de las personas expuestas", según los investigadores chinos citados por el NEJM.

Más allá de ese periodo, se considera que una persona que no ha declarado ningún síntoma no corre el riesgo de estar infectada.

Origen de la epidemia

La hipótesis de que se trata de un virus procedente de los murciélagos parece confirmarse.

Según un estudio publicado el lunes en la revista Nature, el genoma del virus extraido de cinco enfermos gravemente afectados que trabajan en el mercado de Wuhan en el que aparecieron los primeros casos, es "idéntico en el 96%" al de un coronavirus que circula entre los murciélagos.

Pero se desconoce qué animal lo transmitió al hombre. Identificar este huésped intermediario podría contribuir a contener la epidemia.

En el caso del SRAS, en el que el animal resultó ser el gato de algalia, la prohibición de consumir este mamífero permitió prevenir una reintroducción del virus.

En cambio, uno de los motivos por los que la epidemia MERS continúa es que el virus se halla frecuentemente en el dromedario, un animal doméstico.

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